As múmias chinchorro dos Andes com 7.000 anos

As múmias chinchorro dos Andes com 7.000 anos


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As múmias do antigo Egito são indiscutivelmente as múmias mais famosas do mundo. Eles não são, no entanto, os mais antigos que conhecemos. Os chinchorros da América do Sul começaram a preservar seus mortos há cerca de 7.000 anos e suas múmias se tornaram uma das maravilhas da arqueologia andina.

Os chinchorros eram um povo que habitava a costa do deserto do Atacama, no norte do Chile e sul do Peru, entre 7.000 e 1.500 a.C. O povo desta cultura dependia da pesca, caça e coleta para subsistência. Embora os primeiros sítios Chinchorro conhecidos datem de 7000 a.C., a mumificação, com base nas evidências atuais, data de 5.000 a.C. As múmias Chinchorro foram identificadas pela primeira vez em 1917 pelo arqueólogo alemão Max Uhle. Outras escavações mostraram que essas múmias estavam espalhadas ao longo da costa e concentradas entre Arica e Camerones. Foi em 1983, entretanto, que o maior e mais bem preservado achado de múmias Chinchorro foi descoberto. Esta descoberta não foi feita por arqueólogos, mas pela companhia de água de Arica durante a construção de um novo gasoduto próximo ao sopé de El Morro.

Enquanto Uhle inicialmente identificou três categorias de mumificação para mostrar uma complexidade crescente ao longo do tempo, os arqueólogos expandiram sua explicação. Conseqüentemente, os dois métodos mais comuns usados ​​na mumificação de Chinchorro eram a múmia negra e a múmia vermelha.

A técnica da múmia negra foi usada por volta de 5000 a.C. a 3000 a.C. Envolveu o desmembramento, no qual a cabeça, os braços e as pernas dos mortos foram removidos pela primeira vez. Em seguida, o corpo foi seco pelo calor e a carne foi completamente retirada dos ossos. O crânio foi então cortado ao meio, próximo ao nível dos olhos, a fim de remover o cérebro. Depois de secar o crânio, ele foi embalado com material e amarrado novamente. O resto do corpo também foi recomposto. Para fortalecer os membros e a coluna vertebral, bastões foram usados ​​sob a pele. O corpo também foi embalado com materiais como argila e penas. O crânio foi então recolocado no corpo remontado. Uma pasta de cinza branca foi usada para cobrir o corpo e também para preencher as lacunas deixadas pelo processo de remontagem. Além disso, isso foi usado para preencher as características faciais normais da pessoa.

Uma representação artística do processo de mumificação. Fonte da imagem .

A técnica da múmia vermelha foi usada por volta de 2500 a.C. a 2000 a.C. Esse foi um método completamente diferente da técnica da Múmia Negra, já que os chinchorros faziam incisões no tronco e nos ombros dos mortos para remover os órgãos internos e secar a cavidade corporal. Para remover o cérebro, a cabeça foi cortada do corpo. Como a técnica da múmia negra, no entanto, o corpo foi recheado com vários materiais para torná-lo mais parecido com o humano. Além disso, bastões foram usados ​​para fornecer suporte estrutural. As incisões foram costuradas e a cabeça recolocada no corpo. Uma peruca, feita de borlas de cabelo humano, foi colocada na cabeça e mantida no lugar por um "chapéu" feito de argila preta. Todo o resto, exceto esta peruca, e muitas vezes o rosto, seria pintado com ocre vermelho.

Uma múmia Chinchorro. Fonte da imagem .

As múmias Chinchorro parecem refletir as crenças espirituais do antigo povo Chinchorro, embora a razão exata pela qual eles mumificaram seus mortos seja desconhecida. Alguns estudiosos afirmam que era para preservar os restos mortais de seus entes queridos para a vida após a morte, enquanto outra teoria comumente aceita é que havia uma espécie de culto aos ancestrais, uma vez que há evidências de ambos os corpos viajando com os grupos e sendo colocados em posições de honra durante os principais rituais, bem como um atraso no próprio enterro final.

Uma das características mais impressionantes das múmias chinchorros é a escala em que isso foi feito. Ao contrário dos antigos egípcios, que reservavam a mumificação para a realeza e a elite, a comunidade Chinchorro concedia a todos, independentemente de idade ou status, esse rito sagrado. A decisão de preservação igualitária é comprovada na mumificação de todos os membros da sociedade e inclui homens, mulheres, idosos, crianças, bebês e fetos abortados. Na verdade, é comum que crianças e bebês recebam os tratamentos de mumificação mais elaborados.

Uma explicação para essa prática funerária igualitária são as mudanças climáticas. Como o Deserto do Atacama é um dos lugares mais secos do planeta, os cadáveres teriam sido preservados naturalmente. Além disso, como os chinchorros enterraram seus mortos em covas rasas, é provável que os corpos tenham ficado parcialmente expostos pelos ventos. Como o nível da água do mar aumentou por volta de 6.000 a 7.000 anos atrás, a quantidade de recursos marinhos também aumentou, o que por sua vez sustentou uma população maior. Conforme o tamanho do grupo aumentava, haveria uma maior troca de ideias, levando a mais prosperidade e complexidade cultural, uma delas seria a prática da mumificação. Talvez um dos aspectos mais interessantes dos chinchorros seja que, com base nas evidências disponíveis, parece que a hierarquia social não foi desenvolvida, ao contrário de outras civilizações antigas. Como essa cultura conseguiu permanecer igualitária por muitos milênios e funcionar em um nível social sem hierarquia é algo que intrigou arqueólogos e antropólogos por décadas. A pesquisa sobre esse aspecto de sua cultura está em andamento.

Imagem em destaque: Cabeça de uma múmia Chinchorro . Fonte da foto: Este é o chile .

Por Ḏḥwty


O que as múmias mais velhas do mundo mantiveram em segredo?

Aproximadamente 2.000 anos antes de os egípcios começarem a mumificar seus mortos, as pessoas pertencentes à cultura Chinchorro já haviam desenvolvido métodos bastante sofisticados para embalsamar. & # 160Agora, relatórios & # 160Giovanna Fleitas no Associado & # 160France-Presse, os pesquisadores estão usando tecnologia médica para ajudar a desvendar a história desses cadáveres preservados.

Quinze das múmias, muitas delas bebês e crianças, foram recentemente transportadas para a clínica Los & # 160Condes & # 160 em Santiago, onde os pesquisadores as examinaram usando um tomógrafo para estudar suas formas frágeis sem causar danos. & # 8220 Coletamos milhares de imagens com uma precisão de menos de um milímetro, & # 8221 radiologista-chefe Marcelo & # 160Galvez & # 160tells & # 160Fleitas. & # 8220A próxima fase é tentar dissecar esses corpos virtualmente, sem tocá-los, o que nos ajudará a preservá-los por mais 500.000 anos. & # 8221

Os pesquisadores também esperam reconstruir digitalmente as características faciais e a musculatura das múmias para revelar como eram em vida. Eles também coletaram amostras de pele e cabelo para testes de DNA, que eles esperam os ajudará a conectar as múmias & # 160Chinchorro a uma população moderna & # 160 na América do Sul.

A cultura & # 160Chinchorro & # 160 como um todo é um mistério para os arqueólogos modernos. Acredita-se que o povo pescava, caçava e colhia, vivendo ao longo da costa do deserto de & # 160Atacama & # 160, onde hoje fica o norte do Chile e o sul do Peru. Além de mumificar seus mortos, os pertencentes à cultura chinchorro são conhecidos por confeccionar anzóis com conchas polidas, afundadas com o auxílio de um peso de pedra.

As múmias que eles criaram, no entanto, diferiam daquelas preservadas pelos antigos egípcios. & # 160Fleitas & # 160 explica que o & # 160Chinchorro & # 160 poderia remover a pele do falecido e então extrair cuidadosamente os músculos e órgãos expondo o esqueleto. Eles então preenchiam o corpo com plantas, argila e madeira antes de costurar a pele e cobrir o rosto com uma máscara.

Mas ainda há muito a aprender sobre esses antigos seres preservados & # 8212 e o tempo está se tornando cada vez mais curto. University of & # 160Tarapaca & # 160museum curator & # 160Mariela & # 160Santos começou a notar nos últimos anos que a pele de algumas das 100 múmias em sua coleção estavam se decompondo, transformando-se em uma lama negra. Relatórios & # 160Chris & # 160Kraul & # 160at & # 160The LA Times. O museu chamou Ralph Mitchell, um curador de artefatos de Harvard, que cultivou a bactéria nas múmias.

O que ele descobriu é que os microorganismos comuns da pele que são normalmente benignos no clima desértico seco do & # 160Atacama & # 160 começaram a consumir o colágeno das múmias & # 8217 devido ao clima cada vez mais úmido nas regiões do norte. Novas múmias encontradas em locais de escavação perto de & # 160Arica & # 160 já mostram sinais de deterioração das múmias encontradas nos & # 1601980s, que estavam inicialmente intactas, começaram o & # 8220 derretimento & # 8221 na última década.

& # 8220 Quão amplo é esse fenômeno, não sabemos realmente. O caso & # 160Arica & # 160 é o primeiro exemplo que conheço de deterioração causada pela mudança climática, & # 8221 Mitchell disse ao & # 160Kraul. & # 8220Mas não há razão para pensar que não está danificando os materiais do patrimônio em todos os lugares. Está afetando todo o resto. & # 8221

Os conservadores estão atualmente experimentando combinações de umidade e temperatura para ajudar a preservar as múmias, relata Kraul & # 160. Vivien & # 160Standen, professora de antropologia da & # 160Tarapaca & # 160e especialista em & # 160Chinchorro & # 160, não tem esperanças. & # 8220I & # 8217 não estou otimista de que possamos salvá-los & # 8221 ela diz a & # 160Kraul. & # 8220A partir do momento em que são retirados do solo, eles começam a se deteriorar. & # 8221

Um novo museu de US $ 56 milhões, que incluirá as múmias, está programado para ser inaugurado em 2020, relata Kraul. A esperança é que eles possam retardar ou interromper a degradação envolvendo cada um dos corpos em seu próprio cubo & # 160 com temperatura e umidade controlada.

Sobre Jason Daley

Jason Daley é um escritor de Madison, Wisconsin, especializado em história natural, ciência, viagens e meio ambiente. Seu trabalho apareceu em Descobrir, Ciência popular, Lado de fora, Jornal Masculinoe outras revistas.


A mudança climática pode ter levado às primeiras múmias sul-americanas

Alguns milhares de anos antes de os egípcios preservarem alguns de seus mortos, uma sociedade muito mais simples criou as primeiras múmias conhecidas.

Os chinchorros, os primeiros fabricantes de múmias, viveram há cerca de 7.000 anos na América do Sul, na costa perto da fronteira entre o atual Peru e o Chile. A área do deserto onde eles viviam era tão seca que as pessoas mortas se transformavam em múmias naturalmente.

A cultura Chinchorro espalhou-se pela costa ao longo do que hoje é a fronteira do Chile com o Peru

& # 8220Quando você morre, fica por perto & # 8221 diz o ecologista chileno Pablo Marquet, que estuda os chinchorros e a área onde eles viviam. & # 8220Você & # 8217não desaparece devido à decomposição que acontece em muitos outros ambientes. & # 8221

Em algum momento, os chinchorros pararam de deixá-la com a natureza e começaram a mumificar seus mortos. Eles começaram a enfeitá-los com perucas, argila e tinta.

Há alguns anos, Marquet juntou-se a arqueólogos e paleoantropólogos para responder a essa questão central.

O que eles sabiam é que os primeiros chinchorros eram caçadores-coletores. Eles enterraram seus mortos, mas em covas rasas a apenas 30 ou 60 centímetros da superfície. Demorou apenas um pouco de erosão para que essas pessoas mortas fossem reveladas.

Em vez de preservar a carne, o povo chinchorro usava uma pasta de cinzas com infusão de manganês para esculpir & # 8220corpos & # 8221 em cima de esqueletos deflagrados, cujos órgãos internos haviam sido substituídos por terra.

& # 8220 [Na] maioria das outras populações, os mortos desaparecem e são reciclados de volta para o sistema, & # 8221 Marquet diz, & # 8220 mas aqui eles permanecem. & # 8221

Os vivos também encontraram os mortos quando cavaram novas sepulturas. Doenças e envenenamento por arsênico causados ​​pela água potável aumentaram, resultando em muitos cadáveres na paisagem. Na verdade, Marquet e sua equipe calcularam que uma pessoa comum encontraria essas múmias naturais pelo menos centenas de vezes na vida.

& # 8220A questão era por que eles começaram a mumificar seus mortos, e acho que o insight principal veio da observação de seu ambiente & # 8221 Marquet diz.

Ele diz que acha que ver todas essas múmias inspirou os rituais de morte dos Chinchorros & # 8217. Sua equipe também analisou dados sobre o clima há milhares de anos.

& # 8220Nós começamos a ver os dados e tudo parecia estar perfeitamente alinhado & # 8221, diz ele. & # 8220Não & # 8217não acreditávamos. & # 8221

De acordo com os dados, parece que os chinchorros começaram a preservar e decorar cadáveres numa época em que seu clima era mais úmido. Haveria mais água e mais frutos do mar para sustentar uma população maior. Artefatos daquela época confirmam que a população aumentou nessa época.

& # 8220Se você tiver mais indivíduos em uma população e eles começarem a interagir, é mais provável que surjam novas ideias e, uma vez que surjam, elas se espalhem mais rapidamente & # 8221 Marquet diz.

O túmulo de duas múmias Chinchorro adultas e duas crianças, possivelmente parte da mesma família. Os arqueólogos acreditam que os chinchorros podem ter mumificado seus mortos como uma forma de lidar com a persistência de seus ancestrais & # 8217 corpos no árido Deserto de Atacama.

A ideia é que o ambiente mais hospitaleiro desse às pessoas mais tempo livre. Eles não precisavam mais de todo o seu tempo para caçar e coletar. Eles tiveram tempo para cuidar de seus mortos e passar suas técnicas de embalsamamento para outras pessoas.

Os resultados aparecem na revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

Essas múmias ainda não revelaram todos os seus segredos. Os pesquisadores ainda estão tentando explicar por que bebês e fetos estavam entre as múmias sul-americanas que outras culturas reservavam esse tratamento para sua elite.


Análise

Origem de T. cruzi

A análise filogenética das sequências de rRNA 18S indica que os tripanossomos salivares (o T. brucei clado que agrupa os tripanossomos que são transmitidos por picadas) divergiu dos tripanossomos esterematórios (T. cruzi clado que agrupa os tripanossomas que são transmitidos por contaminação fecal) há aproximadamente 100 milhões de anos [10]. Como, ao mesmo tempo, a América do Sul, a Antártica e a Austrália se separaram da África, foi sugerido que T. cruzi e tripanossomas relacionados evoluíram isoladamente nos primeiros mamíferos terrestres [11]. Essa ideia é conhecida como hipótese do supercontinente meridional. Com base neste cenário, seria de esperar uma grande diversidade de T. cruzi tripanossomas de clado em mamíferos terrestres da América do Sul, desde que estivessem presentes no continente desde o desmembramento do supercontinente meridional há 40 milhões de anos [11]. No entanto, este não é o caso. Não genuíno espécies foram descobertas no T. cruzi clado de qualquer mamífero terrestre sul-americano até o momento [11], ou seja, nenhuma coevolução gerando genótipos específicos de espécies hospedeiras ocorreu. Além disso, como T. cruzi tripanossomas clados também estão presentes em mamíferos terrestres da África e da Austrália [11], o papel do isolamento geográfico na evolução de T. cruzi é questionável.

Evidências moleculares recentes indicam que T. cruzi evoluiu de um tripanossomo de morcego, um cenário conhecido como a hipótese de semeadura do morcego [11]. Esta ideia é apoiada pelo fato de que o parente mais próximo geneticamente caracterizado de T. cruzi é T. marinkellei dos morcegos da América do Sul [10, 12-14]. Ambos divergiram aproximadamente 6,5-8,5 milhões de anos atrás [15, 16] e poderiam ser considerados como subespécies (ou seja, T. c. cruzi e T. c. marinkellei) [17]. O recentemente descrito T. erneyi e T. livingstonei encontrados em morcegos de Moçambique [18, 19], e T. dionisii morcegos do Velho e do Novo Mundo [10, 12, 14, 20] também são parentes próximos de T. cruzi. Além disso, T. cruzi foi detectado em morcegos da América do Sul [12, 21, 22] com um genótipo específico, TcBat, encontrado apenas em morcegos até agora [23]. TcBat está mais intimamente relacionado com T. cruzi TcI que está principalmente associado a gambás e percevejos do gênero Rhodnius em ecótopos arbóreos [11]. Com base nesses fatos, é razoável supor que o ancestral comum dos membros da T. cruzi clado era um tripanossomo de morcego. Presumivelmente, morcegos infectados com tripanossoma colonizaram a América do Sul cerca de 7 a 10 milhões de anos atrás, via América do Norte [24]. Então, várias linhagens de tripanossomos de morcegos independentes mudaram de morcegos para mamíferos terrestres, provavelmente facilitado por vetores invertebrados que se alimentam de morcegos e mamíferos terrestres que vivem nos mesmos ecótopos arbóreos [10]. Uma dessas mudanças deu origem a T. cruzi no Plioceno [25]. A diversificação de T. cruzi nas linhagens DTU atuais TcI-TcVI e TcBat começaram bem recentemente, cerca de 1-3 milhões de anos atrás [25].

Hora pré-colombiana

Há evidências de que, logo após ter povoado a América do Sul, os humanos foram infectados com T. cruzi. A detecção mais precoce de um T. cruzi infecção em um ser humano vem de uma múmia Chinchorro de 9.000 anos por meio da amplificação por PCR de sequências de DNA de cinetoplasídeo [26]. Os chinchorros foram as primeiras pessoas identificadas a se estabelecer ao longo da região costeira do Deserto do Atacama, na América do Sul, no sul do Peru e norte do Chile. T. cruzi infecções também foram encontradas em múmias de culturas subsequentes que sucederam aos chinchorros e que viviam na mesma área até a época da conquista espanhola no século XVI [26]. A taxa de prevalência para T. cruzi a infecção nessas populações foi de 41%, sem quaisquer diferenças significativas entre as culturas individuais, indicando que já na época pré-colombiana a doença de Chagas estava amplamente disseminada nas sociedades civilizadas [26]. Infecções com T. cruzi também foram detectados em restos humanos de outros locais de escavação arqueológica na América [27]. Por exemplo, T. cruzi O DNA foi encontrado em um corpo humano parcialmente mumificado de 560 anos e em um fragmento ósseo humano de 4.500-7.000 anos, ambos desenterrados no Vale do Peruaçu, no Estado de Minas Gerais, Brasil [28, 29]. Outro caso de um pré-histórico T. cruzi infecção foi relatada em uma múmia de 1.150 anos recuperada do deserto de Chihuahuan perto do Rio Grande no Texas [27]. Além da detecção de T. cruzi em restos humanos, várias múmias exumadas também mostraram sinais clínicos da doença de Chagas [26-28, 30]. Outras evidências da tripanossomíase americana nos tempos pré-colombianos vêm de cerâmicas peruanas datadas dos séculos 13 a 16, mostrando possíveis representações da doença de Chagas [31]. Isso também incluiu uma cabeça com um inchaço unilateral da pálpebra que lembra o sinal de Romaña [31].

Com base nos dados paleoparasitológicos, foi levantada a hipótese de que a doença de Chagas se originou na região andina [32]. Acredita-se que o povo Chinchorro foi o primeiro a deixar um estilo de vida nômade e se estabelecer para iniciar a agricultura e a pecuária [26, 30, 31]. Após a colonização, povos pré-históricos se intrometeram e participaram do ciclo silvestre de T. cruzi, e gradualmente um ciclo doméstico de transmissão da doença de Chagas emergiu [26, 31, 32]. O desenvolvimento de uma casa T. cruzi o ciclo de transmissão foi facilitado pela capacidade de algumas espécies de insetos triatomíneos, em particular T. infestans, para se adaptar facilmente a uma vegetação mais aberta e desenvolver uma preferência por habitações humanas ao longo do tempo [33]. Nesse contexto, é importante observar que o estabelecimento de assentamentos agrícolas costuma envolver algum grau de desmatamento. Crucialmente, o desmatamento está fortemente ligado a um aumento na prevalência da doença de Chagas [33]. Essa conexão é apoiada pelo fato de que a tripanossomíase americana está ausente nos habitantes indígenas da região amazônica, que usaram diferentes padrões socioambientais de ocupação da terra, incluindo cabanas comunitárias desfavoráveis ​​à colonização de vetores, mobilidade contínua e ausência de animais domésticos que todos juntos dificultam a transmissão vetorial da doença de Chagas [34].

Tempos modernos

Século 16 a 19

A partir do século 16, há vários relatos de viajantes e médicos que descrevem pacientes com sintomas da doença que lembram a tripanossomíase americana. Um primeiro relato clínico sugestivo de possíveis sintomas intestinais da doença de Chagas vem de um livro publicado em 1707 pelo médico português Miguel Diaz Pimenta (1661-1715) [35]. Nela descreveu uma condição, que ficou conhecida como “bicho”, “que faz com que os humores fiquem retidos, fazendo com que o paciente tenha pouca vontade de comer”. No entanto, uma análise mais detalhada do texto sugere que os sintomas descritos referem-se mais provavelmente a hemorróidas do que ao quadro clínico de um megacólon chagásico [36]. Um relato mais claro sobre a síndrome megavisceral da doença de Chagas vem de outro médico português, Luís Gomes Ferreira (1686-1764), que escreveu em 1735 que “a corrupção do bicho nada mais é que um alargamento e distensão do reto” [37, 38]. Outros registros descreveram uma condição conhecida então como “mal de engasgo”, que provavelmente se refere à disfagia, a dificuldade de engolir [39-41]. Por exemplo, o médico dinamarquês Theodoro J. H. Langgaard (1813-1884), que emigrou para o Brasil em 1842, deu a seguinte descrição característica da condição: “... normalmente o bolo alimentar só passa para a cárdia acima do estômago. (…) Alguns pacientes conseguem forçar a descida do alimento para o estômago, bebendo um pouco de água após cada gole de comida ingerida. ... Como resultado da nutrição imperfeita, os pacientes começam a perder peso, ficam emaciados ... ”[37, 41]. Muitas outras referências históricas à doença de Chagas podem ser encontradas em um artigo de Guerra [42]. Todos esses relatos históricos indicam que a doença de Chagas estava presente na América Latina desde o início do século 16 e que afetava tanto povos indígenas quanto conquistadores.

Existem também muitos relatos de insetos triatomíneos muito antes de seu papel como vetor para T. cruzi foi descoberto (revisado em [31] e [37]). Provavelmente, o relato mais famoso de um barbeiro vem de Charles Darwin (1809-1882). Em 25 de março de 1835, ele anotou em seu diário que manteve durante sua viagem do Beagle: “À noite, sofri um ataque (pois não merece menos o nome) do Benchuca (uma espécie de Reduvius) o grande inseto preto dos Pampas. É muito nojento sentir insetos macios sem asas, com cerca de uma polegada de comprimento, rastejando sobre o corpo. Antes de sugar são bastante finos, mas depois tornam-se redondos e inchados de sangue, e neste estado são facilmente esmagados. Eles também são encontrados na parte norte do Chile e no Peru. Um que peguei em Iquique estava muito vazio. Quando colocado sobre a mesa, e embora rodeado por pessoas, se um dedo fosse apresentado, o ousado inseto puxava imediatamente seu sugador, fazia uma investida e, se permitido, tirava sangue. Nenhuma dor foi causada pela ferida. Era curioso observar seu corpo durante o ato de sugar, pois em menos de dez minutos mudava de plano como uma bolacha para a forma globular. Esta única festa, pela qual o benchuca estava em dívida com um dos oficiais, manteve-a gorda durante quatro meses inteiros mas, depois da primeira quinzena, o inseto estava pronto para dar outra chupada ”[43]. Com base nesse encontro com um percevejo e seus prolongados sintomas gástricos e nervosos, chegou-se à hipótese de que Darwin sofreria da doença de Chagas mais tarde. No entanto, a doença de Chagas é um diagnóstico muito improvável para a doença crônica de Darwin, pois os sintomas diminuíram com a idade, pois ele não parecia ter nenhum dos sintomas chagásicos típicos e já apresentava alguns dos sintomas antes da viagem do Beagle [37] . Apesar de todos esses relatos, o papel crítico dos triatomíneos na transmissão da doença de Chagas permaneceu desconhecido até 1909.

Século 20

Em 1908, durante uma campanha antimalárica em apoio à construção de uma ferrovia no Norte de Minas Gerais, o higienista e bacteriologista brasileiro Carlos Chagas (1879-1934) (Figura 1) foi avisado por meio de uma ferrovia engenheiro de grandes insetos sugadores de sangue que viviam em massa nas residências locais e mordiam as pessoas adormecidas preferencialmente no rosto [44]. Para ver se esses insetos abrigavam patógenos em potencial, Chagas os dissecou e encontrou inúmeros tripanossomos em seu intestino posterior, que ele chamou de T. cruzi em homenagem a seu mentor, o médico e bacteriologista brasileiro Oswaldo Cruz (1872-1917) (Figura 2) [45]. Alguns insetos infectados foram enviados para Cruz, no Rio de Janeiro, onde puderam picar macacos sagüis. Dentro de 20-30 dias, os macacos foram infectados e muitos tripanossomas foram detectados em seu sangue [44]. Logo depois, Chagas também descobriu que o parasita infectava vários outros animais de laboratório [44]. Chagas tinha certeza de ter encontrado um organismo patogênico de uma doença infecciosa humana, mas não sabia que tipo de doença era. A descoberta veio em 1909, quando ele foi chamado para examinar uma menina de dois anos chamada Berenice, que estava febril com baço e fígado aumentados e nódulos linfáticos inchados [44]. No primeiro exame, nenhum parasita foi encontrado, mas quatro dias depois, em 14 de abril de 1909, numerosos tripanossomos foram manchados em seu sangue com morfologia semelhante àquelas previamente detectadas em macacos sagüis infectados [44]. Chagas havia descoberto uma nova doença humana que logo levou seu nome. Ele deu uma descrição clínica detalhada da fase aguda da doença e relacionou a infecção a alguns sintomas crônicos da doença, o que foi notável, considerando que a fase crônica da tripanossomíase americana geralmente aparece décadas após a primeira inoculação com T. cruzi (revisado em [46]). Curiosamente, seu primeiro paciente, Berenice, nunca desenvolveu doença de Chagas crônica determinada e morreu aos 73 anos por causas não relacionadas [47]. No entanto, ela foi infectada com T. cruzi por toda a vida, como foi confirmado pelo isolamento de parasitas aos 55 e 71 anos [47]. Em 1912, Chagas relatou ter detectado T. cruzi em um tatu e assim encontrou o primeiro hospedeiro reservatório silvestre [48]. Gradualmente, mais e mais animais reservatórios silvestres da doença de Chagas foram descobertos, fornecendo evidências para um ciclo enzoótico de T. cruzi.

Carlos Ribeiro Justiniano das Chagas em seu laboratório no Instituto Federal de Seroterapia em Manguinhos, Rio de Janeiro. O higienista, cientista e bacteriologista brasileiro identificou o parasita protozoário T. cruzi como agente causador da doença de Chagas. Foto tirada do Wikimedia Commons.


As múmias chinchorro de 7.000 anos dos Andes - História

Uma publicação do Archaeological Institute of America

Tornando os mortos bonitos: múmias como arte 16 de dezembro de 1998
por Bernardo T. Arriaza, Russell A. Hapke e Vivien G. Standen
Novembro é o mês dos mortos. Os falecidos foram removidos de seus túmulos, vestidos com vestes ricas e penas. Eles deram comida e bebida aos mortos. As pessoas dançavam e cantavam com os mortos, desfilando com eles pelas ruas.

--Guam e aacuten Poma de Ayala
Nueva Cor & oacutenica y Buen Gobierno (1615)

Os restos mortais de 5.000 anos de uma mulher, mumificada no estilo preto (recebendo uma máscara de argila revestida com manganês preto) e cercada por osso de baleia foram recuperados do sítio de El Morro no centro de Arica, Chile, em 1983. (& copy Philippe Plailly / EURELIOS) [IMAGEM MAIOR]

Os missionários que trabalharam no Peru após a conquista espanhola ficaram enojados com a adoração dos incas pelos restos mortais mumificados de seus ancestrais. Durante os festivais religiosos, os corpos preservados dos senhores incas eram ricamente vestidos, exibidos publicamente e até mesmo recebiam xícaras de chicha, ou cerveja de milho, para brindar uns aos outros e aos vivos. Embora tais práticas fossem odiadas pelos espanhóis, elas desempenharam um papel integral na vida do povo andino, para quem a morte marcou não o fim de uma vida, mas um período de transição durante o qual as almas dos falecidos deveriam ser cuidadas e entretidas, facilitando sua passagem para a vida após a morte. Em troca dessa hospitalidade, acreditava-se que eles iriam interceder junto aos deuses em nome dos vivos para garantir a fertilidade e boas colheitas.

Os Inka foram os últimos em uma longa linha de povos andinos a preservar e exibir os restos mortais de seus antepassados, que começou com os Chinchorro, um pescador pouco conhecido que habitava um trecho de 400 milhas da costa sul-americana - de Ilo, no sul do Peru, a Antofagasta no norte do Chile - mais de 7.000 anos atrás.

Por volta do início do quinto milênio a.C. os Chinchorro começaram a mumificar seus mortos - eviscerando os cadáveres e desmanchando os ossos. O esqueleto seria remontado, reforçado com varas, e os órgãos internos seriam substituídos por argila, fibras de camelídeos e plantas secas, enquanto os músculos seriam recriados com feixes finos de juncos selvagens e ervas marinhas. O corpo seria então "estofado" com a pele do falecido, que teria sido cuidadosamente removida e colocada de lado. Pele de leão marinho foi adicionada para preencher todas as lacunas. O corpo inteiro foi então coberto com uma pasta de cinzas e finalizado com uma camada de manganês preto brilhante ou, em anos posteriores, ocre vermelho brilhante. Muitas das múmias tinham máscaras de argila com traços faciais cuidadosamente modelados e órgãos sexuais de argila, e usavam elaborados elmos de argila ou perucas de cabelo humano com cerca de sessenta centímetros de comprimento. Até agora, cerca de 282 "múmias" Chinchorro foram encontradas em cemitérios como El Morro, Camarones Cove e Patillos. Destes, 149 foram criados por artesãos-mortuários Chinchorro, o resto foi naturalmente dessecado na areia quente e seca do Deserto de Atacama.

A múmia mais antiga conhecida, a de uma criança de um local no Vale Camarones, 60 milhas ao sul de Arica, data de ca. 5050 a.C. Durante os próximos 3.500 anos, a mumificação de Chinchorro evoluiu em três estilos distintos - preto, vermelho e coberto de lama - antes que a prática morresse em algum momento do primeiro século a.C.

Um diorama em exibição no Museu Arqueológico San Miguel de Azapa mostra a costa chilena e as atividades diárias dos pescadores no final do período Chinchorro há cerca de 2.000 anos. (& copiar Philippe Plailly / EURELIOS) [IMAGEM MAIOR]

O estilo preto (cerca de 5050-2500 a.C.) era de longe o mais complexo. O corpo foi completamente desmembrado e remontado com tudo, exceto os ossos e a pele, substituídos por argila, juncos e vários materiais de enchimento. Uma máscara de argila entalhada com pequenas fendas para os olhos e a boca foi colocada sobre o rosto para dar ao corpo a impressão de um sono tranquilo. Em um sentido técnico, uma múmia negra, com sua moldura interna de osso e madeira, camadas intermediárias e de pasta de cinza, e cobertura externa de pele humana e de leão-marinho era mais como uma estátua do que uma múmia, uma obra de arte. Hoje essas múmias são extremamente frágeis devido à desintegração do barro não cozido.

Por volta de 2500 a.C., o preto saiu de moda, talvez refletindo uma mudança de ideologia. Também é possível que o manganês tenha se tornado escasso. Nos cinco séculos seguintes, os corpos foram revestidos com ocre vermelho, que é encontrado em abundância perto de Arica. O processo de mumificação também mudou. Os cadáveres não foram totalmente desarticulados como estavam com as múmias negras. Em vez disso, a cabeça foi removida para extrair o cérebro enquanto incisões simples eram feitas nos braços, pernas e abdômen para remover músculos e órgãos internos, que foram substituídos por juncos, argila, paus e pele de lhama. Depois que o corpo foi preenchido, as incisões foram suturadas com cabelo humano usando uma agulha espinha de cacto. As cavidades corporais em muitas múmias vermelhas mostram sinais de queima, sugerindo que foram secas com carvão em brasa. Com o estilo vermelho também ocorreu uma mudança na escultura das máscaras faciais de argila. Bocas e olhos abertos transmitem uma sensação de alerta em vez de sono. The open mouth may foreshadow the Inka practice of feeding and talking to the ancestors. It may have also served to ease the return of the soul should it wish to reinhabit the body.

A group of mummies excavated at the El Morro-1 site in 1983 includes two adults and three children. The adults and two of the children were mummified in the black style some 5,000 years ago. The child, at bottom, was mummified in the red style a millennium later. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [LARGER IMAGE]

By the end of the third millennium, complex mummification had ceased among the Chinchorro and bodies were simply desiccated, covered with a thick layer of mud, and buried.

Wear and tear, especially on the black and red mummies, as well as extensive repairs and repainting, suggest that they may have been displayed in family or communal shrines or used in processions for many years before being interred in groups of four, five, or six individuals, likely related. Few burial goods were placed in the graves, but most objects present were associated with fishing--harpoons, shell and cactus fishhooks, weights, and basketry.

Why did these ancient people go to such extraordinary lengths to preserve their dead? Though we have no written records of the ancient Chinchorro, we believe that their relationship with the dead was much like that of their Inka descendants, the mummies providing that vital link between this world and the next. But these well-preserved remains may have served another purpose as well. We believe that they represent the earliest form of religious art found in the Americas.

The hand of a child, naturally mummified, is wrapped with reeds. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [LARGER IMAGE]

It is not surprising that the Chinchorro mummies have not been viewed as works of art, but as an unusual mortuary expression of an early Andean people. In many cultures icons exist as part of propitiation rites rather than as items to be collected. Religious art is then the expression of the believers attempting to reach the gods. The symbolism in religious art is context-specific, often associated with mythical heroes, deities, or ancestors. However, the icon is often not as important as what it represents.

How then do the Chinchorro mummies fit this paradigm of religious art? We see the black and red Chinchorro mummies as art because of the plasticity of their shapes, colors, and the mixed media used in their creation. These statues, the encased skeletons of departed ones, became sacred objects to be tended and revered by Chinchorro mourners.

Leticia Latorre Orrego inspects the remains of an infant mummified in the black style. This mummy was exhumed from the El Morro-1 site in 1983. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [LARGER IMAGE]

Perhaps the most interesting aspect of Chinchorro mortuary practice was the democracy with which it was carried out. In contrast to the Egyptians, who mummified kings and nobility, the Chinchorro show no discrimination in age, sex, or social status in the mummification of their dead. The mummification of children is particularly fascinating, since in cultures throughout the world they receive little if any mortuary attention, especially those who never lived--the stillborn. The Chinchorro seemed to honor all human beings whether they contributed to society or not, paying particular attention to those who never achieved their potential. In the minds of the Chinchorro, life as a mummy may have been viewed as a second chance.

The Chinchorro mummies deserve much more attention than they have received from scholars, not only because they are now the oldest examples of intentionally mummified human remains, but because they are powerful artistic accomplishments of an ancient society.

Laboratory assistant Leticia Latorre Orrego of the Museo Arqueologico San Miguel de Azapa catalogs remains recovered in 1997 during the construction of a train depot in Arica. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [LARGER IMAGE]

Bernardo T. Arriaza is an associate professor of anthropology at the University of Nevada, Las Vegas and an adjunct researcher at the Universidad de Tarapacá, Arica, Chile. Ele é o autor de Beyond Death: The Chinchorro Mummies of Ancient Chile (Smithsonian Institution Press, 1995). Russell A. Hapke, a graduate of the University of Nevada, Las Vegas, is director of Branson Illustrations, Co. Vivien G. Standen is a professor and researcher at the Museo Arqueologico San Miguel de Azapa, Universidad de Tarapaca, Arica, Chile. She has extensively studied the Chinchorro mummies of the El Morro-1 site. This research was in part supported by Fondecyt grant No. 1970525 and by National Geographic Society grant No. 5712-96.

Arriaza, B. Beyond Death: The Chinchorro Mummies of Ancient Chile. Smithsonian Institution Press, 1995. In the first book written in English about the Chinchorro culture, the author reconstructs daily life, and challenges our assumption that preceramic cultures had a simple socioreligious life.

Allison, M. "Chile's Ancient Mummies." História Natural 94:10 (1995), pp. 74-81. Describes the events that led to the discovery of the Chinchorro mummies in 1983 and discusses mummification techniques and health.

Standen, V. "Temprana complejidad funeraria de la cultura Chinchorro (norte de Chile)." Latin American Antiquity 8:2 (1997), pp.134-156. Presents a detailed bioarchaeological study of the El Morro-1 site in Arica.

During the nineteenth century, mummies from the Andes were exhibited in Paris, where they inspired European artists to new heights. The crouched position of Inka mummies inspired Paul Gauguin's figures in the famous paintings Life and Death e Véspera. The "expression of agony" in them, which is a normal phenomenon, did not escape the eyes of Norwegian artist Edvard Munch, who immortalized the expression in a series of paintings entitled The Scream.


Centuries of Poison-Laced Water Gave These People a Tolerance to Arsenic

Any crime drama connoisseur can tell you: arsenic is a killer. At high doses, it can lead to skin lesions, liver damage, cancers, multi-organ failure and cardiac arrest. But most instances of arsenic poisoning don’t come from a murder plot. Rather, the naturally occurring toxin most typically enters the body through environmental or occupational exposure.

That’s the case for one remote village in the Andes, where arsenic leaches into the drinking water from volcanic bedrock below. When tested, the water in San Antonio de los Cobres was found to contain 20 times the level of arsenic deemed safe by the World Health Organization. And this isn’t a new development: analyses of 400- toه,000-year-old mummies from the region have shown evidence of high arsenic levels in their hair.

So, how have residents been able to survive for centuries at the site? As a new study indicates, the key is in their genes.

A team of scientists analyzed the DNA of 124 women from the northern Argentina village and discovered that “about a quarter of the population had picked up a cluster of mutations in the gene that processes arsenic into a less toxic form,” NPR reports. The genetic difference allows villagers to more quickly process the poison, thereby flushing it from their system faster than the average person. The researchers speculate that those with this genetically-enhanced arsenic tolerance were more likely to survive and pass the trait on to their descendants.

Researchers still aren’t completely sure how the mutation works within the body, and they haven’t yet performed testing on arsenic’s specific effects on the population of San Antonio de los Cobres. But, though genetic mutations providing protection from arsenic are found in peoples all over the world, this study is the first to show “evidence of a population uniquely adapted to tolerate the toxic chemical,” Oxford University Press reports.

This little village isn’t the only locale dealing with naturally high arsenic levels. Como Newsweek notes, “more than 100 million people are exposed to elevated levels of arsenic in their drinking water.” Though the U.S. has regulations and testing to prevent unsafe levels of the toxin in water, it still exists in mostly small concentrations in certain regions. To see where in the country trace elements are present, check out this map drawn up by the U.S. Geological Survey. 

About Laura Clark

Laura Clark is a writer and editor based in Pittsburgh. She's a blogger with Smart News and a senior editor at Pitt revista.


An Unlikely Driver of Evolution: Arsenic

Around 11,000 years ago, humans first set foot in the driest place on Earth.

The Atacama Desert straddles the Andes Mountains, reaching into parts of Chile, Peru, Bolivia and Argentina. Little rain falls on the desert — some spots haven’t received a single drop in recorded history.

But the people who arrived at the Atacama managed to turn it into a home. Some Atacameños, as they are known today, fished the Pacific. Others hunted game and herded livestock in the highlands. They mummified their dead, decorating them with ceremonial wigs before leaving them in the mountains.

Those mummies reveal a hidden threat in the Atacama. When scientists analyzed the hair in 7,000-year-old mummy wigs, they discovered high levels of arsenic. Through their lives, the Atacameños were gradually poisoned.

Arsenic can poison people today through exposure to pesticides and pollution. But arsenic is also naturally present in the water and soil in some parts of the world. The Atacama Desert, sitting on top of arsenic-rich volcanic rock, is one of them. The concentration of arsenic in Atacama drinking water can be 20 times higher than the level considered safe for human consumption.

Now a team of scientists has discovered that the arsenic of the Atacama Desert didn’t just make people sick. It also spurred their evolution.

In a new study in the journal Molecular Biology and Evolution, researchers report that over the years the Atacameños became more resistant to arsenic, thanks to natural selection. It is the first documented case of natural selection in humans for a defense against an environmental poison.

Jonathan K. Pritchard, a geneticist at Stanford University who was not involved in the study, called the results “convincing” and a new addition to “a very small number of known human selection signals.”

The liver defends the body against arsenic by tacking on extra carbon and hydrogen atoms to the element. Those extra atoms make arsenic less toxic and easier to draw out of the bloodstream in the kidneys, so that it can be flushed out of the body with urine.

In the late 1990s, researchers discovered that most Atacameños detoxify arsenic at an unusually high rate. Recently a group of researchers in Sweden went searching for the genes that make the Atacameños so unusual.

The scientists collected urine and blood from women in a village in Argentina called San Antonio de los Cobres. Levels of arsenic in their urine were used to determine how well each woman’s body detoxified the poison.

The scientists also sequenced over a million short segments of DNA in the women’s genomes. They looked for genetic variants shared by the women able to rid themselves of arsenic most efficiently.

These women all shared a distinctive stretch of DNA on chromosome 10, the scientists found. That stretch contains a gene called AS3MT, which encodes a liver enzyme that helps detoxify poisons.

“It’s a confirmation that this gene is really, really important for arsenic excretion,” said Mattias Jakobsson, a professor of genetics at Uppsala University and a co-author of the new study.

Dr. Jakobsson and his colleagues then compared the DNA in people from San Antonio de los Cobres with DNA from people in Peru and Colombia who don’t have to drink arsenic-laced water. For the most part, their DNA was nearly identical. There was only one major difference: the stretch of DNA that contains the AS3MT gene. About 70 percent of people in San Antonio de los Cobres have the variant that lets them resist arsenic.

When people first arrived in the Atacama Desert, the scientists concluded, a few of them carried this mutation. Because there was no way to avoid ingesting arsenic, the mutation immediately became important to their survival.

“If you settle in this area and there is one stream, there aren’t many options for getting water,” said Karin Broberg, a geneticist at the Karolinska Institute and a co-author of the study.

The Atacameños began to suffer from chronic arsenic poisoning, which can lead to cancer, skin lesions, and a weakening of the immune system in babies. The people who carried the protective mutation were able to detoxify the arsenic faster, perhaps by making extra copies of the AS3MT enzyme.

“It’s not a magic cure,” said Dr. Jakobsson. “If you have the protective variant, you’re not going to have a perfect life drinking a lot of arsenic. But the effects are probably smaller.”

That difference meant that people with the mutation survived to have more children than people who lacked it. Over thousands of years, natural selection made it more common.

Scientists have documented several cases in which humans have experienced strong natural selection over the past thousands of years. In some parts of Africa, some individuals evolved resistance to malaria. In northwestern Europe and elsewhere, natural selection favored genes that let adults digest milk. In Tibet, it favored genes for survival at high altitudes.

The new study on the Atacameños, by contrast, shows that toxic chemicals can also drive human evolution.

Understanding how it happened may help guide public health measures to reduce the suffering caused by arsenic poisoning, which threatens an estimated 200 million people worldwide. And it can also help scientists understand how we detoxify chemicals like arsenic, a process that is still fairly mysterious.

“If you find a signal of natural selection, then you know this has been a huge issue for human survival in the past,” Dr. Jakobsson said.


Landscape of Dead Bodies May Have Inspired First Mummies

Trekking through Chile's Atacama Desert 7000 years ago, hunter-gatherers known as the Chinchorro walked in the land of the dead. Thousands of shallowly buried human bodies littered the earth, their leathery corpses pockmarking the desolate surroundings. According to new research, the scene inspired the Chinchorro to begin mummifying their dead, a practice they adopted roughly 3000 years before the Egyptians embraced it.

Archaeologists have long studied how the Chinchorro made their mummies, the first in history, says ecologist Pablo Marquet of the Pontifical Catholic University of Chile in Santiago. After removing the skin to be dried, the hunter-gatherers scooped out the organs and stuffed the body with clay, dried plants, and sticks. Once they reattached the skin, embalmers painted the mummy shiny black or red and put a black wig on its head. Covering the corpses' faces were clay masks, some molded into an open-mouthed expression that later inspired Edvard Munch's famous painting The Scream.

Few scientists have tackled the mystery of why the Chinchorro started to mummify their dead in the first place. Complicated cultural practices such as mummification, Marquet says, tend to arise only in large, sedentary populations. The more people you have in one place, the more opportunity for innovation, development, and the spread of new ideas. The Chinchorro don't fit that mold. As nomadic hunter-gatherers, they formed groups of about only 100 people.

To solve the mystery, Marquet and his colleagues needed to go back in time. Using data from ice cores in the Andes, the researchers reconstructed the climate of the region where the Chinchorro lived: the northern coast of Chile and the southern coast of Peru, along the western edge of the Atacama Desert. Before 7000 years ago, the area was extremely arid, the team found, but then it went through a wetter period that lasted until about 4000 years ago. Analyses of carbon-dated Chinchorro artifacts, such as shell piles (known as middens) and mummies, suggest that the rainier conditions supported a larger population, peaking about 6000 years ago.

The team calculated, based on the demographics of hunter-gatherers, that a single Chinchorro group of roughly 100 people would produce about 400 corpses every century. These corpses, shallowly buried and exposed to the arid Atacama climate, would not have decomposed, but lingered. Given that the Chinchorro settled the Atacama coast roughly 10,000 years ago, the researchers argue that by the time the practice of mummification started about 7000 years ago, a staggering number of bodies would have piled up. A single person was likely to see several thousand naturally mummified bodies during his or her lifetime, the team reports online today in the Anais da Academia Nacional de Ciências. The number increased over the years, until mummies "became part of the landscape," Marquet says.

This constant exposure to natural mummies may have led to a cult of the dead involving artificial mummification. "The dead have a huge impact on the living," Marquet says, citing work by psychologists and sociologists that shows that exposure to dead bodies produces tangible psychological and social effects, often leading to religious practices. "There's a conflict between how you think of someone alive and dead," he says. Religious practices and ideas—such as funerals, wakes, and the belief in ghosts—help resolve that conflict. "Imagine living in the barren desert with barely anything, just sand and stone," he says. Barely anything, that is, except for hundreds, if not thousands, of dead bodies that never decay. One would feel "compelled somehow to relate" to the corpses, he says, speculating that the Chinchorro made mummies in order to come to terms with the continued presence of their dead. When the climate turned dry again and food supplies dwindled, Marquet says, the population dropped. The complex Chinchorro embalming practices also petered out around that time.

Vicki Cassman, an anthropologist and art conservator at the University of Delaware, Newark, who specializes in Andean archaeology, says she's impressed with the study's multidisciplinary approach and agrees that this could explain the Chinchorro practice of mummification. Applying an ecological population model to explain the development of mummification is a fresh approach and "as convincing an argument as we have been able to get to date." However, she says, our understanding of the ideological complexity that led to Chinchorro mummies still needs "fleshing out." "I know," she jokes. "Bad pun."

Emily Underwood

Emily is a contributing correspondent for Ciência, covering neuroscience.


Mummies, moai make Chile magical

Soon after exploring sacred sites of the beyond-bizarre Birdman Cult, I found myself again in stony awe. I was on perhaps the remotest inhabited island on Earth — dinky Easter Island — where a gaggle of ancient, far-famed stone-carved huge-headed “moai” statues blankly stared into space, a color-frenzied setting sun turning them supernaturally spectacular. (I was the size of one of their ears.)

If their pursed lips could talk, they’d tell about this isle’s wacky history of tribal warfare, long-fingernailed “Birdman” rulers and maybe cannibalism, but instead they mutely gazed atop stone altars on a grassy coastal plain, their backs to cobalt seas spraying against black lava rocks. To add to the this-can’t-be-real factor, a half-dozen of the island’s many friendly, well-fed stray dogs romped with each other in front of the hallowed megaliths. Then several wild stallions, manes flowing, galloped by hundreds of horses roam freely among the moai.

Moai and mummies. That’s what yanked me to two vastly different destinations in Chile. Before flying to globally known, Polynesian-flair Easter Island, I traveled to Chile’s little-known most northern city, Arica, to see the world’s oldest mummies and walk over glass atop an unearthed graveyard of an extinct people. In Easter Island, the marquee draw is 887 moai statues who still spellbindingly loom throughout the windswept unspoiled terrain.

This was a journey into two mystery-shrouded cultures. The prehistoric Chinchorro fisherfolk on mainland Chile elaborately mummified every dead soul in their society for reasons unknown. And on Easter Island, Rapa Nui natives between A.D. 1000 and 1600 deified VIP ancestors by chiseling statues up to 33 feet tall and 80 tons and somehow lugging them miles to ceremonial platforms, both brain-boggling feats.

The moai, Easter Island

There’s a mystical pull on this tantalizing South Pacific tropical outpost — it could be from its revered magnetic boulder, the “Navel of the World.” Or because Easter Island, which locals call by its Polynesian name, Rapa Nui, is in the blissful boonies. (To get here, it takes a six-hour, once-daily flight from Chile’s capital, Santiago. Before that, you’ll spend a day flying to Santiago from San Diego.)

Annexed by Chile in 1888, Easter Island — named by Europeans who dropped anchor that holiday in 1722 — is a scene-stealing, 63-square-mile wide-open expanse of Ireland-reminiscent green pastures, rolling hills and occasional cows blocking roads. The only town, funky Hanga Roa, is basically two parallel streets, one abutting the pristine, jagged-cliff coast where you’ll tread past a rustic cemetery adorned by a sculpted wood rooster before coming upon a grouping of moai. A lone sentinel has been restored with peering white coral eyes.

“When the eyes were put in, the moai came alive and had the spiritual power,” my guide Ata said. “They had their backs to the ocean so they could watch over and protect the villages.”

My neck hair rose at the volcanic quarry where nearly 400 moai remain scattered in various stages of completion, just as when, who knows why, they were abandoned by obsessive craftsmen 500 years ago. Like a freaky moai memorial garden, some tiki-ish behemoths are buried by erosion up to their shoulders. Apparently, moai went from representing exalted ancestors to being pure ego trips — an unfinished moai that probably took 20 years of labor measured seven stories. No wonder things turned ugly. The Rapa Nui had deforested the island, and with food and water scarce, clans began warring and possibly eating each other. They knocked down rival tribes’ moai, decapitating statues and gouging out the all-potent eyes.

Enter the Birdman Cult. Yep, this lost civilization gets kookier. To stop the killing and choose a ruler, each clan picked a competitor who raced each other to find the season’s first sooty tern egg. “They had to jump off a steep cliff and then swim in shark-infested waters. Many died,” said our guide. We were looking out from the cult’s petroglyph-adorned Orongo ceremonial village to the islet where the winner strapped the egg in a tiny basket around his forehead before swimming back. His patron became the Birdman to look the part, that guy shaved his head and grew his fingernails to mimic claws.

The next day, we were bowled over by the blockbuster — Ahu Tongariki’s 15 furrowed-brow, volcanic-gray, tsunami-surviving rock stars backlit by a brilliant blue sky (one moai oddly resembled Richard Nixon). As if this island hadn’t already possessed me, when I returned that night to the energy-ooming Hangaroa Eco Village & Spa — it is styled after the Birdman Cult’s stone ceremonial village — I ran into three chestnut-colored wild horses trotting past the moonlit pool. You can’t begin to dream this stuff up.

The mummies, Arica

I’m mesmerized by mummies. So before Easter Island, I journeyed to an authentic region of Chile near Bolivia and Peru and gazed at archaeological A-listers — clay-coated 7,000-year-old beings, some with open mouths reminiscent of Edvard Munch’s acclaimed painting “The Scream.” The mummies of South America’s Chinchorro culture — up for UNESCO World Heritage consideration — are the oldest on Earth, predating the Egyptians by 2,000 years, and so insanely intricate they’re considered mortician works of art. In the laid-back coastal city of Arica, mummies have been dug up all over the place.

What makes them so significant is that the Chinchorro sophisticatedly prepared everyone, including miscarried fetuses, for their afterlife (the Egyptians only mummified kings and the elite). And what a process — as far back as 5000 B.C., the Chinchorro removed the dearly departed’s brains and organs, stuffed their insides with grass, ash and animal hair, used sticks to strengthen the body, delicately reattached their skin, affixed a wig of human hair, applied a clay paste and painted the body black. You can see 120 mummies (some parts so preserved, fleshy fingers are intact) at the University of Tarapaca’s well-designed Museo Arqueologico. Scholars suggest the mummies may have been worshipped as ancestors or displayed by relatives who interacted with them.

Elsewhere in town, I walked on a glass floor over the remains of 32 Chinchorro men, women and babies lying in dirt in their graveyard. Items to be used in the hereafter, such as vegetable fiber mats, shell fishing hooks and seabird feathers, accompanied them. The millenniums-old mummies, many rotted to skeletons, were discovered in 2004 when a colonial house was being excavated for a hotel. Too fragile to be moved, they now comprise the university’s Museo de Sitio Colon 10.

To see more of Chile (sans mummies), I’d adventure out from Arica, traveling hours by car on dusty, two-lane Highway 11 through arid landscapes dotted with llamas, alpacas, camel-like vicuñas, rare “candelabra cactus” and sleepy Andean villages. I gasped (14,820 feet altitude!) at the beauty of Lake Chungara, ringed by majestic snow-capped volcanoes reflected in mirrored waters. A perfect respite before jetting to enigmatic Easter Island and pondering if multi-ton moai could’ve “walked” to their anointed spots.


Chinchorro Mummies: Bodies 'Littered The Earth' In Chile's Atacama Desert 7,000 Years Ago, Study Says

Trekking through Chile's Atacama Desert 7000 years ago, hunter-gatherers known as the Chinchorro walked in the land of the dead. Thousands of shallowly buried human bodies littered the earth, their leathery corpses pockmarking the desolate surroundings. According to new research, the scene inspired the Chinchorro to begin mummifying their dead, a practice they adopted roughly 3000 years before the Egyptians embraced it.

Archaeologists have long studied how the Chinchorro made their mummies, the first in history, says ecologist Pablo Marquet of the Pontifical Catholic University of Chile in Santiago. After removing the skin to be dried, the hunter-gatherers scooped out the organs and stuffed the body with clay, dried plants, and sticks. Once they reattached the skin, embalmers painted the mummy shiny black or red and put a black wig on its head. Covering the corpses' faces were clay masks, some molded into an open-mouthed expression that later inspired Edvard Munch's famous painting The Scream .

Few scientists have tackled the mystery of why the Chinchorro started to mummify their dead in the first place. Complicated cultural practices such as mummification, Marquet says, tend to arise only in large, sedentary populations. The more people you have in one place, the more opportunity for innovation, development, and the spread of new ideas. The Chinchorro don't fit that mold. As nomadic hunter-gatherers, they formed groups of about only 100 people.

To solve the mystery, Marquet and his colleagues needed to go back in time. Using data from ice cores in the Andes, the researchers reconstructed the climate of the region where the Chinchorro lived: the northern coast of Chile and the southern coast of Peru, along the western edge of the Atacama Desert. Before 7000 years ago, the area was extremely arid, the team found, but then it went through a wetter period that lasted until about 4000 years ago. Analyses of carbon-dated Chinchorro artifacts, such as shell piles (known as middens) and mummies, suggest that the rainier conditions supported a larger population, peaking about 6000 years ago.

The team calculated, based on the demographics of hunter-gatherers, that a single Chinchorro group of roughly 100 people would produce about 400 corpses every century. These corpses, shallowly buried and exposed to the arid Atacama climate, would not have decomposed, but lingered. Given that the Chinchorro settled the Atacama coast roughly 10,000 years ago, the researchers argue that by the time the practice of mummification started about 7000 years ago, a staggering number of bodies would have piled up. A single person was likely to see several thousand naturally mummified bodies during his or her lifetime, the team reports online today in the Proceedings of the National Academy of Sciences . The number increased over the years, until mummies "became part of the landscape," Marquet says.

This constant exposure to natural mummies may have led to a cult of the dead involving artificial mummification. "The dead have a huge impact on the living," Marquet says, citing work by psychologists and sociologists that shows that exposure to dead bodies produces tangible psychological and social effects, often leading to religious practices. "There's a conflict between how you think of someone alive and dead," he says. Religious practices and ideas—such as funerals, wakes, and the belief in ghosts—help resolve that conflict. "Imagine living in the barren desert with barely anything, just sand and stone," he says. Barely anything, that is, except for hundreds, if not thousands, of dead bodies that never decay. One would feel "compelled somehow to relate" to the corpses, he says, speculating that the Chinchorro made mummies in order to come to terms with the continued presence of their dead. When the climate turned dry again and food supplies dwindled, Marquet says, the population dropped. The complex Chinchorro embalming practices also petered out around that time.

Vicki Cassman, an anthropologist and art conservator at the University of Delaware, Newark, who specializes in Andean archaeology, says she's impressed with the study's multidisciplinary approach and agrees that this could explain the Chinchorro practice of mummification. Applying an ecological population model to explain the development of mummification is a fresh approach and "as convincing an argument as we have been able to get to date." However, she says, our understanding of the ideological complexity that led to Chinchorro mummies still needs "fleshing out." "I know," she jokes. "Bad pun."

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Assista o vídeo: Ancient Mummies of the Atacama Desert